“惠更斯”号登陆土卫六 掀开土星探索史新篇章

经过7年的漫长等待后,欧洲“惠更斯”号探测器1月14日终于在土星最大卫星土卫六安全着陆。在登陆过程中,“惠更斯”对土卫六的各种情况进行了测试记录。如果一切顺利,地球上的科学家不久就能收到这些资料,揭开土卫六的神秘面纱。

7年前,“惠更斯”搭载美国“卡西尼”号飞船飞赴土卫六。去年12月25日,“惠更斯”脱离环土星轨道的美国“卡西尼”号飞船,只身飞往土卫六。在这段旅途中,“惠更斯”一直处于“睡眠”状态,探测器内部停止工作。

14日,“惠更斯”如期从“睡梦”中苏醒,向地球发出无线电信号,开始向土卫六降落。法新社报道说,“惠更斯”进入土卫六大气层的时间是格林尼治标准时间14日上午10时13分(北京时间18时13分)。

德国达姆施泰特的地面接收站不久后接收到“惠更斯”的信号,飞行任务控制中心立即宣布这一消息。一直在控制站焦急等待的科学家都情不自禁欢呼起来,庆祝“惠更斯”醒来。

欧洲宇航局科学家多兹沃思说:“这是从土卫六发来的信号,这是非常激动人心的一刻。”飞行任务管理员勒布勒东说:“看起来,我们听到了孩子的哭声。它告诉我们,探测器还活着。”

“惠更斯”发出的信号表明,它的内部仪器再次启动,并且经受住了进入土卫六大气层那一刻的震动。接下来的任务就是减速着陆,并对土卫六展开测试和记录。

“惠更斯”飞行任务主管索拉佐介绍了 “惠更斯”进入土卫六大气层后要完成的工作:“首先是打开一个小型降落伞。直径8米的主降落伞随后很快打开。在那之后,所有设备都开始工作。这是一个精确过程。当接近土卫六表面时,‘惠更斯’上直径3米的着陆伞打开,并最终引导探测器降落在土卫六。”

欧洲航天局官员说,在进入土卫六大气层约两个半小时后,“惠更斯”最终在土卫六表面安全着陆。不过,科学家目前还不能准确了解土卫六云层下的具体环境,是否有风暴或飓风等。科学家初步认为,“惠更斯”是降落在“土卫六的柔软的固体表面上”。因此,一些科学家将“惠更斯”的降落过程比喻为“自杀式”着陆。

在整个着陆过程中,“惠更斯”并不闲着,它将分析土卫六浓密大气的成分、压力,捕捉特殊的声音,给地表照相等。“惠更斯”将把这些数据发送给土星轨道上的美国“卡西尼”号飞船,直到电池耗尽为止,电池估计只能维持半个小时。电池耗尽后,“惠更斯”的使命也到此结束。随后,这些数据将通过“卡西尼”号传送到美国宇航局的喷气推进实验室,以及欧航局在德国达姆施泰特的操控中心,科学家们最早会在14日午夜收到这些数据。

科学家目前急切想揭开的一个秘密是,土卫六表面是否存在液体。“卡西尼”此前多次近距离飞越土卫六,并拍摄下图片。科学家在图片中发现明显的黑暗和明亮区域,他们甚至开玩笑用“岛屿”来形容这种情况。这些照片还显示,土卫六上正进行着大量的地质运动,包括喷发水蒸气的火山活动和地面出现裂缝。

专家们普遍认为,土卫六存在生命的可能性不太大,因为它的大气层中的成分都是甲烷、乙烷和氢化物,没有氧。同时由于它距离太阳非常遥远,异常寒冷,表面温度最低可达零下180摄氏度。新华社记者 徐驰

本报综合消息 “惠更斯”此次携带了一张录有摇滚乐的光盘登陆土卫六,让人类的摇滚乐“落地”土卫六。

为了这次史无前例的举措,欧洲航天局特意邀请两名法国音乐家为登陆行动谱写一曲,希望能够借此引起青少年对太空旅行的兴趣。其中一名音乐家称:“欧洲航天局希望在这次的太空使命中加入一些艺术的内容,他们希望能够寻找到生命踪迹,并且向任何可能存在的外星生物发出友好的信号。”(徐冰川)

据新华社电 土卫六是环绕土星运行的一颗卫星。它是土星最大的卫星,也是太阳系第二大卫星。1655年3月25日,荷兰天文学家惠更斯在用自制的3.7米长折射望远镜观测土星时,无意中发现了土卫六。土卫六是目前已知拥有真正大气层的卫星,它的大气层厚度约为2700千米。在太阳系各大行星及其卫星中,只有地球和土卫六大气中富含氮。据推测,土卫六被包裹在一层深红色的烟雾内,这层烟雾很可能是一种有机固体所形成的气悬胶,经由大气层缓慢沉降而堆积在土卫六表面上。